MATHADORE
          Volume 1 Numéro 20 - 25 septembre 2000

L'hebdomadaire gratuit portant sur l'enseignement des mathématiques

Quelle histoire ?

Imaginez une machine qui vous transporte dans le passé. À votre grand étonnement, vous pouvez désormais observer des scènes autrement inaccessibles.

D'abord, sous vos yeux, assis autour du feu, des hommes préhistoriques tentent de décrire le nombre de bêtes aperçues dans la plaine. Vous voyez alors comment le concept de nombre a jailli dans l'esprit humain et cela vous rappelle un groupe d'élèves du préscolaire que vous avez déjà observé...

Puis, vous bondissez au temps des premières civilisations où vous assistez à l'invention des premières numérations. Comme des élèves de 7 ou 8 ans, les comptables mésopotamiens réalisent sous vos yeux leurs savants calculs avec des jetons d'argile de formes variées. Vous vous promettez de revenir pour découvrir le fonctionnement de leur système concret. Et vous pourrez ensuite jouer de nouveau la scène avec vos élèves.

Enfin, en un clin d'oeil, vous côtoyez les moines de l'Inde du Ve siècle en train de mettre la touche finale à la numération que nous enseignons encore aujourd'hui aux élèves du primaire, avant de terminer votre périple dans une université européenne du XIIIe siècle où l'on enseigne les premières techniques écrites permettant d'effectuer les quatre opérations de base. Avec étonnement, vous constatez que toutes ces techniques procédaient alors de la... gauche vers la droite ! Un mystère à éclaircir...

Soudainement, vous prenez conscience que les mathématiques ont une histoire, une vie qui leur est propre et, surtout, qu'il a fallu un incroyable cheminement pour aboutir aux résultats actuels que nous avons peut-être tendance à prendre pour acquis.

L'histoire des mathématiques n'est pas seulement séduisante du point de vue culturel. Par-dessus tout, elle constitue un guide didactique qui montre comment et en quelles circonstances, des cerveaux comparables aux nôtres ont pu extraire de la réalité les concepts mathématiques. L'histoire montre de façon claire et nette que les concepts ont d'abord été représentés de manière concrète, avant d'atteindre les formes modernes les plus complexes. Comme un grand livre ouvert, l'histoire des mathématiques nous livre les secrets les plus intimes du développement de la pensée mathématique de nos élèves. Et, contrairement à l'effet souvent repoussant ressenti par plusieurs d'entre nous, les mathématiques nous montrent finalement un visage empreint d'humanité et de pertinence.

De plus en plus, les nouveaux curriculums de mathématiques accordent une place de choix à l'histoire au moment d'apprendre les mathématiques. En enseignement, la connaissance de l'histoire des mathématiques permet de les associer aux besoins et à l'évolution de la société. Elle permet aussi de compléter la formation des enseignantes et des enseignants en les documentant sur des sujets qui passionnent petits et grands. Nous nous proposons de profiter de cette chronique (publiée à toutes les deux semaines) pour raconter ce que toute enseignante et tout enseignant aimeraient savoir à propos de l'histoire des mathématiques élémentaires. Nous n'excluons aucun sujet, pas même ceux que nous ignorons, puisque cette chronique deviendra interactive si des questions qui nous sont adressées demeurent sans réponse.

En attendant la prochaine chronique historique, nous vous posons une question-quizz :

Claude vient de subir une chirurgie visant à extraire des calculs biliaires.

Grâce à un calcul élémentaire, son médecin lui annonce : " Il y en avait sept ! ".

Quel est le rapport ?

 

Michel Lyons


La semaine prochaine : Comment aider les élèves en difficulté ?

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